晚清全球首富是国人

2019-04-09    作者:徐鸣

  

    作为大清王朝最先对外开放、最先繁华的广州,闹市中心布满店铺,而西关的十三行街区更是建筑豪华,富丽堂皇。“十三行”就是清朝时广东官府、粤海关为了规范贸易和保证税收,公开招募、指定同来华洋船上的洋商做生意并代海关征缴关税的商家 ,与经营票号的晋商和经营盐业的徽商并列称雄清朝年间。十三行实际上是广州外贸代理洋行的约定俗成通称 ,最兴旺时达二十六家,最少时仅四家。十三行中最显赫的是潘家和伍家 。这两家各有特色:伍氏家族让行商的资产达到历史高峰,1834年,伍家的财产已拥有两千六百万银元,为当年清政府年财政收入的一半。相比较美国同期最富有的个人资产不过七百万银元,但真正贯穿行商历史的却是潘氏家族。潘家在1820年时,财产据说就高达一千万银元,鼎盛时超过约两千万银元。
  潘氏系十三行历史上唯一经营长达百年的行商。自该家族的第一位行商潘振承起。潘振承于1714年生在福建泉州,年轻时到广州经商颇有盈利。后买了三艘帆船往返南洋贩卖丝绸和茶叶 ,挖到第一桶金。1744年,潘振承在广州开设“同文行”,地址在今天广州市十三行路与文化公园之间的同文路上。潘振承通晓多种外语,与外商的贸易文件常使用葡萄牙文和西班牙文 。正因为如此,洋人抵达广州必先拜会潘振承。丰富的阅历使得潘振承具有开阔的胸襟和拓展商业的魄力,同文行的贸易额勇冠十三行。
  如果说19世纪以前,广州商界是潘家同文行独领风骚,那么随后不久,伍家的“怡和行”后来居上,成为首领。伍氏家族也来自福建。伍家创业者伍国莹早年是潘家同文行的账房。同文行的经历,令伍国莹积累了经验和财富。1783年,伍国莹得到英国东印度公司扶植,建立起自己的怡和行。伍国莹被洋商称为“浩官”,该商名也为其子孙所沿用。1802年,伍国莹的儿子伍秉鉴继承伍家怡和行业务 。
  伍秉鉴能成为全球首富,首先是做生意讲信誉。有一次外国商号按照约定运至广州一批棉花,货到港后才发现是陈货,别的行商都不肯接手,只有伍秉鉴收购了这批棉花;其次是宽宏大量。有位美商与伍秉鉴合作一项生意,由于经营不善,欠了伍秉鉴七万两千银元债务,但一直没能力偿还。因为欠债,虽然离家多年,那个美商仍不能回国探望家人。伍秉鉴闻讯,立刻叫人把借据拿出来,当场将借据撕得粉碎 ,表示两人之间的账目已经结清 ,对方可以随时离开广州回国 。要知道七万两千银元在19世纪初可是一笔巨款 。那时一艘远渡重洋的中型海船所携带的货物,总价值也不过十万元左右 ,伍秉鉴考虑到对方的思乡之情毫不犹豫就取消了对方的债务,的确与人们印象中锱铢必较的商人大相径庭。该举动让伍浩官豪爽的名声在美利坚脍炙人口达半个世纪之久;再次是算术好。伍秉鉴能够从存放在英商行号里的百余万元期票中,心算出九百多元利息,同应该兑付的正确数字不差分毫,这个本领让洋商极为惊讶。于是,洋商都把怡和行看作是最可靠的贸易对象。
  1840年鸦片战争爆发后,随着我国对外贸易中心由广州转移至上海,潘家和伍家以及广州十三行逐渐衰落 、打烊。